Ciência e Espaço

Apesar do crescente interesse em dados de satélites comerciais, a indústria enfrenta incertezas

Membros do Comitê de Serviços Armados da Câmara em um relatório na semana passada expressaram apoio ao uso de dados de satélites comerciais pela Agência Nacional de Inteligência Geoespacial. Eles também pediram à NGA detalhes sobre seus planos de integrar dados e serviços comerciais em “programas básicos de registro”.

“O comitê observa que a indústria doméstica de imagens de satélite comercial continua a se desenvolver rapidamente com novos recursos disponíveis a partir de constelações de satélites dedicados ao monitoramento diário de todo o planeta, juntamente com uma crescente indústria analítica de inteligência geoespacial doméstica”, disse o relatório das forças estratégicas do HASC . subcomitê.

A linguagem do Congresso reflete as preocupações das empresas espaciais de sensoriamento remoto de que as agências de defesa e inteligência dos EUA não estão adotando produtos e serviços comerciais no ritmo e na escala que esperavam. 

As imagens coletadas pelo satélite comercial de observação da Terra rastrearam o movimento das tropas após a invasão russa da Ucrânia e ajudaram a documentar o preço do conflito. A NGA estava no centro dos esforços do governo dos EUA para atrair fornecedores comerciais de imagens de satélite para atender à demanda.   

O conflito tem sido um caso de uso proeminente para satélites de imagens comerciais e seu poder de fornecer informações cruciais. Mas isso não se traduziu em uma demanda crescente por imagens fora da crise da Ucrânia, observou David Gauthier, ex-diretor de operações comerciais e de negócios da NGA. 

Gauthier, que agora é diretor de estratégia da empresa de consultoria GXO Inc., disse que as empresas estão preocupadas com a “adoção tardia” de imagens comerciais e serviços analíticos pelas agências de inteligência e defesa dos EUA. 

“O que está acontecendo na Ucrânia é especial e deve ser uma referência para todos os outros comandos combatentes dos EUA em áreas onde o combatente precisa operar com o benefício da inteligência de código aberto e sensoriamento remoto comercial”, disse Gauthier ao SpaceNews .

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“Minha opinião sobre isso é que o mercado comercial desenvolveu capacidade mais rapidamente do que o governo poderia reagir a ele”, acrescentou. “Os investidores colocam dinheiro e as empresas esperam que o governo compre mais imagens e outros dados e serviços comerciais mais rapidamente.”

A NGA e o National Reconnaissance Office são os principais clientes do setor. A Força Espacial também indicou interesse em comprar mais imagens comerciais e serviços de análise de dados. 

A NRO concedeu grandes contratos à Maxar Technologies, BlackSky e Planet para imagens eletro-ópticas. O sensoriamento remoto comercial do espaço expandiu-se rapidamente para outras fenomenologias, como radar de abertura sintética (SAR), mapeamento de radiofrequência (RF) e imagem  hiperespectral .

Cerca de 20 empresas nos setores de SAR, RF e imagens hiperespectrais assinaram acordos com o NRO para realizar experimentos. 

“Essas empresas têm contratos de estudo de pequeno valor e estão todas esperando na fila pelos grandes programas para fornecer dados ao governo dos EUA”, disse Gauthier. 

“O NRO fez uma coisa boa ao acompanhar o ritmo da indústria em contratos de estudo. Mas eles não estão dando continuidade a isso com grandes programas”, disse ele. “Portanto, esta é uma grande preocupação para a indústria que agora está em perigo, que criou capacidade acreditando que haveria uma maneira de vender isso em escala. E até agora, não há nada no orçamento que nos mostre que isso pode acontecer.”

A preocupação é notável no setor SAR, considerando que o radar se tornou a tecnologia de sensoriamento remoto do conflito na Ucrânia porque pode ver através das nuvens.

“O SAR comercial está fazendo grandes progressos”, disse Gauthier. “E temos contratos de estudo para isso, mas não há orçamento significativo no NRO ou no Departamento de Defesa para realmente colocar o SAR comercial na escala necessária para sustentar nossa base industrial e entregá-lo ao campo de batalha para efeitos de missão. .”

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Jason Mallare, vice-presidente de programas governamentais e estratégia da Umbra, uma operadora comercial de satélites de imagem SAR, disse que este setor nascente da indústria depende do apoio do governo. 

“A parte SAR comercial dos EUA da base industrial está em um ponto de inflexão crítico e os EUA, como o maior consumidor mundial de dados SAR, têm uma necessidade e uma oportunidade” de aproveitar as capacidades domésticas, disse Mallare em um comunicado. “Estamos trabalhando em estreita colaboração com o NRO, NGA e o DoD para garantir que o combatente e o contribuinte possam se beneficiar do investimento e da tecnologia atualmente disponíveis”.

Startups precisam de receita

A transição de projetos de pesquisa para contratos geradores de receita tem sido um desafio para as startups neste setor, disse John Serafini, CEO da HawkEye 360, um fornecedor comercial de dados de RF baseados no espaço que trabalha principalmente com agências de defesa e inteligência dos EUA.

“Acho que o governo dos EUA em geral ficou muito bom nos compromissos iniciais de pesquisa, desenvolvimento, teste e avaliação” com a indústria, disse Serafini em 15 de junho no Defense One Tech Summit.

“Existem muitos programas de RDT&E por aí” patrocinados por agências como a Unidade de Inovação de Defesa, AFWERX e In-Q-Tel, disse ele. 

“Mas às vezes eles estão fazendo projetos de RDT&E por causa dos projetos de RDT&E”, disse Serafini. “Eles não estão fazendo isso para realmente trazê-lo através do processo de contratação para fornecer uma capacidade de campo totalmente incorporada ao combatente.”

Enquanto isso, “as empresas jovens estão buscando desesperadamente acesso à receita para mostrar a validação para os investidores”, acrescentou. Os contratos de pesquisa de inovação para pequenas empresas não vão ajudar as empresas a sobreviver, acrescentou. “Eles não estão construindo produtos totalmente testados e prontos para uso que podem ir para o combatente e apoiar os analistas.”

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Alguns bolsos dentro do governo, no entanto, estão ficando “muito bons em entender esse paradigma de transição”, disse Serafini. “Eles vêm com parceiros de transição antes de iniciar o compromisso de RDT&E, eles vêm com dinheiro de transição e reservas prontas para que, quando a tecnologia for dimensionada com sucesso, eles possam criar programas de registro.” Mas isso geralmente é a exceção, não a regra, observou Serafini.

Executivos da indústria falam em 15 de junho de 2023 no Defense One Tech Summitt em Washington, DC Crédito: Tony Frazier

Tony Frazier, vice-presidente executivo e gerente geral da Maxar Public Sector Earth Intelligence, disse que algumas agências governamentais adotaram abordagens de “comprar comercial primeiro”, mas mudar a cultura leva tempo.

Falando no Defense One Tech Summit, Frazier disse que a NGA está procurando expandir o programa de monitoramento de indicadores econômicos (EIM), onde empresas comerciais competem por pedidos de tarefas de análise de dados. 

Algumas organizações militares estão vendo o valor da análise de dados comerciais, disse Frazier. A Marinha, por exemplo, assina o serviço de detecção de embarcações da Maxar. “Eles não estão comprando pixels, estão tentando entender a atividade de pesca ilegal e compartilhar ideias com aliados e guardas costeiros.”

O interesse em serviços comerciais está crescendo, disse ele, “mas leva tempo para fazer a transição de uma missão que historicamente tem sido feita internamente”.

A NGA planeja iniciar um novo programa , chamado Luno, que seguirá o modelo do programa EIM, mas com um escopo mais amplo. O plano é usar serviços de monitoramento comercial para rastrear atividades militares e econômicas globais.

Gauthier disse que espera que o Luno seja um “contrato substancial para serviços de análise comercial de muitos tipos”.

“Isso é bom para a indústria de sensoriamento remoto porque eles não apenas podem vender imagens para o NRO e potencialmente imagens para a Força Espacial, mas também podem vender análises para o NGA, comandos de combate ou qualquer elemento de combate que precise de respostas em vez de dados não tratados.”

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