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O que é uma estrela cadente? Relaxar. Você não é o único confuso.

Em uma noite clara, longe da névoa das luzes da cidade, você pode ter tido a sorte de ver um raio de luz atravessar o céu, desaparecendo tão rapidamente quanto chegou.

Durante séculos, as pessoas se referiram a isso como uma “estrela cadente”, mas o fenômeno, às vezes também chamado de “estrela cadente”, não é uma estrela.

O que você está vendo é um meteoro que pode ser tão pequeno quanto uma pedra ou grão de areia que voou pelo espaço e se chocou contra a atmosfera da Terra. A raia efêmera é uma rocha se movendo tão rápido – uma média de 45.000 mph(abre em uma nova aba), de acordo com a NASA – que arde enquanto bombardeia o ar ao redor do planeta. Normalmente, os meteoros queimam antes mesmo de tocar o solo.

Mas vamos colocar um alfinete nisso por um momento. Para entender completamente o que é um meteoro, é útil saber o que ele não é. Existem muitos tipos de rochas espaciais , e os termos(abre em uma nova aba)pode ser totalmente confuso.

Resumindo: “Os asteroides são rochosos, os cometas são gelados e os meteoros são muito menores e são as estrelas cadentes que você vê no céu”, disse Ryan Park, especialista em asteroides próximos à Terra.(abre em uma nova aba), em um vídeo da NASA.

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Diferença entre asteroides, meteoros e cometas

Pense em um asteróide como um grande objeto rochoso – mas menor que um planeta – orbitando o sol. A maioria é encontrada no cinturão de asteroides , um anel de detritos entre as órbitas de Marte e Júpiter. Esses escombros rochosos são remanescentes da formação do sistema solar há cerca de 4,6 bilhões de anos. Eles vêm em diferentes formas , e alguns até viajam com suas próprias luas circulares .

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Como um asteróide, um cometa também orbita o sol, mas é uma bola brilhante de gelo, poeira e rocha que se formou no sistema solar externo. Quando a antiga bola de neve suja se aproxima do sol, seu gelo começa a se desintegrar. Às vezes, as estrelas cadentes são confundidas com cometas porque criam uma faixa brilhante, mas a cauda de um cometa com milhões de quilômetros de comprimento é seu gelo e poeira vaporizando no espaço.

Os meteoros, por outro lado, (ou ” meteoróides “, como os astrônomos às vezes os chamam enquanto as rochas estão no espaço), são pequenos pedaços de asteróides, cometas ou planetas que geralmente se desprenderam durante algum tipo de colisão astronômica . Os cientistas estimam que cerca de 48,5 toneladas de material meteorológico de bilhões de anos caem na Terra diariamente. A maioria dessas rochas espaciais evapora na atmosfera ou cai no oceano, que cobre mais de 70% do planeta.

Aqueles que sobrevivem ao inferno brutal de cair na atmosfera – atingindo cerca de 3.000 graus Fahrenheit(abre em uma nova aba)devido ao atrito do ar, de acordo com o Museu Americano de História Natural — são referidos como meteoritos .

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Mais de 60.000 meteoritos foram descobertos na Terra. A grande maioria vem de asteróides, mas uma pequena lasca, cerca de 0,2 por cento(abre em uma nova aba), vêm de Marte ou da lua, de acordo com a NASA. Pelo menos 175 foram identificados como originários do Planeta Vermelho. (E, caso você esteja se perguntando, Marte também recebe sua cota de meteoritos .)

Rover Curiosity encontra meteorito em Marte
A sombra do rover Curiosity da NASA projeta um quadro em torno de um meteorito recém-descoberto em Marte. Crédito: NASA/JPL-Caltech/MSSS

Muitas rochas espaciais que fizeram a jornada completa para a superfície da Terra são encontradas na Antártida porque são relativamente mais fáceis de detectar nas vastas planícies congeladas. As protuberâncias escuras se destacam contra a paisagem branca como a neve e, mesmo quando os meteoritos afundam no gelo, as geleiras que se agitam abaixo ajudam a ressurgir as rochas nos campos de gelo azul.

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Apesar da quantidade de meteoros que atingem o planeta diariamente, esses avistamentos extraterrestres são raros(abre em uma nova aba), disse Don Yeomans, ex-cientista planetário do Laboratório de Propulsão a Jato da NASA, antes de se aposentar. Apenas metade do mundo está na escuridão a qualquer momento, e dois terços disso estão sobre a água, onde quase ninguém vive. Elimine também as áreas com más condições climáticas ou poluição luminosa urbana.

 

“Poucas pessoas estão olhando para cima no momento apropriado”, disse ele em um artigo da NASA de 2010. “Quando você junta tudo, é quase notável que alguém perceba esses meteoros.”

Cientistas procuram meteoritos na Antártida
Uma equipe internacional de cientistas vasculha um campo de gelo na Antártica em busca de meteoritos. Crédito: Maria Valdes/Museu do Campo

O primeiro impacto de meteorito testemunhado ocular

O primeiro impacto de meteoro conhecido testemunhado e registrado foi em 1492. Em alguns livros e manuscritos de história, foi o único grande evento mundial mencionado naquele ano. É isso mesmo: o chamado meteorito Ensisheim , nomeado para a cidade onde foi descoberto nos tempos medievais, ofuscou a exploração de Cristóvão Colombo.

 

Levaria cerca de 300 anos depois de vários outros avistamentos de meteoritos na Europa e nos Estados Unidos no início de 1800 antes que os cientistas aceitassem que as rochas estavam caindo do espaço. Antes disso, eram geralmente consideradas mensagens de anjos ou de Deus.

 

Em 7 de novembro de 1492, um menino viu o meteorito quando ele caiu em um campo de trigo e levou os aldeões até a pedra negra de 280 libras. Pessoas a 160 quilômetros de distância nos Alpes ouviram o estrondo da bola de fogo (sim, outro termo, usado para descrever um meteorito extremamente brilhante(abre em uma nova aba)). Vinte dias depois, o imperador romano Maximiliano I interpretou o evento como um sinal de Deus para declarar guerra à França.

Ao longo dos anos, muitos museus obtiveram peças, e uma grande quantidade foi para o Vaticano. Algumas pequenas amostras também acabaram em coleções particulares por meio de leilões, incluindo um recentemente nesta primavera. A peça, do tamanho de um cartão de crédito, foi vendida em um leilão da Christie’s por US$ 8.820. A maior parte do meteorito permanece em Ensisheim.

“É o tipo de meteorito que, se fosse encontrado sozinho e não tivesse aquela história de 500 anos atrás dele, não seria muito procurado”, disse James Hyslop, da Christie’s, ao Mashable.

Para aumentar suas chances de ver um meteoro, planeje uma noite de observação das estrelas durante uma chuva de meteoros . Esses eventos celestes acontecem todos os anos(abre em uma nova aba)ou em intervalos regulares conforme a Terra passa pelo rastro de poeira de cometas anteriores. Cada vez que um cometa passa pelo sistema solar interno, o sol evapora parte de sua superfície, deixando para trás um rastro de detritos. Quando o planeta cruza com o antigo detrito do cometa, o resultado é um espetáculo espetacular, às vezes com até centenas visíveis por hora.

Um fotógrafo assistindo a uma chuva de meteoros
Uma “estrela cadente”, também conhecida como meteoro, atravessa o céu durante a chuva de meteoros Perseidas em 2016. Crédito: NASA / Bill Ingalls

Grandes chuvas de meteoros anuais

Abaixo estão as principais chuvas de meteoros que se repetem todos os anos. Quantos meteoros os astrônomos verão de cada vez depende do clima e da fase da lua.

  • Dezembro a janeiro: Quadrantídeos
  • Abril: Líridas
  • Agosto: Perseidas
  • Outubro: Orionidas
  • Novembro: Leônidas
  • Dezembro: Geminídeos

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